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El monte Santa Helena es un volcán situado en el estado de Washington, en la costa oeste de EE.UU. Es uno de los picos más significativos de la cordillera de las Cascadas. El 18 de mayo de 1980 entró en erupción, provocando un desastre natural de dimensiones inimaginables . Desde meses atrás se detectaron continuos seísmos de cierta magnitud. Los estudios que se realizaron alertaron del peligro de una posible erupción y se evacuó a la población. Se observó que desde marzo de 1980 se estaba formando una masa amorfa de magma, gases explosivos y de agua subterránea a alta temperatura. A las 8:30 de la mañana del 18 de mayo, un terremoto de magnitud 5,1 en la escala Richter hizo temblar la montaña y la cara norte se colapsó. Sucumbió, deslizándose ladera abajo y expulsando miles de toneladas de ceniza, gases, piroclastos (rocas) y vapor de agua a elevada temperatura en explosiones muy violentas. Fue una erupción que sorprendió por su intensidad y también porque fue lateral, en lugar de una erupción clásica en vertical. La energía liberada fue varias veces mayor que la bomba nuclear de Hiroshima. La masa de gas, rocas y cenizas se difundió a una velocidad de 650 Km/h y cubrió una gran área de terreno. Las altas temperaturas de todo el material que emanaba de la explosion derritieron gran parte de la nieve y hielo de la cumbre y del bosque. Toda esta masa de agua formada se llevó todo a su paso, inundando más de 200 km de valle. Además, parte del material de la ladera cayó en un lago muy cercano, produciendo un mayor movimiento de aguas. Enormes columnas de ceniza se dispararon a la atmósfera causando tormentas y oscureciendo el cielo.

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Además de la total destrucción de todo el bosque periférico y los seres vivos que contenía, murieron 57 personas (la mayoría científicos y periodistas) debido a que la distancia de seguridad no fue suficiente porque no se esperaba una erupción de tales dimensiones.

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La altura del volcán antes de la explosión era de 2.950 metros, pero después se redujo a 2.550 con un cráter de 1,5 Km de diámetro. La nube de gas y ceniza llegó hasta un área de unos 500 Km2 y se elevó mas de 2 Km de altura. En total unas 900.000 toneladas de ceniza se retiraron de las autopistas. Las pérdidas rondaban los 1.100 millones de dólares. En 1982 el presidente Ronald Reagan lo declaró el Mount St. Helens National Volcanic Monument, con un área de 445 km2 alrededor de la montaña santa helena, que se halla dentro del Gifford Pinchot National Forest.

Por Javier Zulategui Beñarán

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